Las vocales del español
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En esta sección, se presenta la información básica sobre las vocales del español. La orientación apunta hacia la descripción del español de Chile.

Esquema general de esta sección

1. Fonología y fonética de las vocales del español
2. Propiedades expresivas de las vocales (Pendiente)

3. Origen de las vocales del español (Pendiente)


Fonología y fonética de las vocales del español

Desde el punto de vista fonológico, en el sistema lingüístico español tenemos 5 vocales.
Para una visión interesantemente diferente, véase el texto Fonología española, del doctor Eugenio Martínez Celdrán.

Los fonemas vocálicos españoles son:

/  a  e  i  o  u  /

En relación con la carta de vocales cardinales, la articulación más o menos estándar de las vocales castellanas es la que se muestra en la figura siguiente.
Vocales del español

Por lo que desde el punto de vista articulatorio, las cinco vocales se pueden caracterizar tal como lo muestra el cuadro siguiente:
Vocal fonológicaDimensión
Anterior-posteriorAbierta-cerrada
/ a /CentralAbierta
/ e /AnteriorMedio abierta
/ i /AnteriorCerrada
/ o /PosteriorMedio abierta
/ u /PosteriorCerrada
La dimensión "abierta-cerrada" se refiere al grado de apertura de la boca. En las vocales cerradas, la boca está cerrada porque la lengua está elevada y, a la inversa, en las vocales abiertas la lengua está más baja (alejada del paladar). Por esta razón, también se usa la terminología "alta-baja".

Vocal fonológicaDimensión alta-baja
/ a /baja
/ e /semialta
/ i /alta
/ o /semialta
/ u /alta
Dado que en español, las dos vocales posteriores son siempre labializadas (y no existen vocales posteriores no labializadas), no se usa ese criterio como un rasgo clasificatorio.

El esquema vocálico y la descripción anteriores son válidos en términos muy generales; la articulación concreta de cada una de las vocales en una emisión tiene por cierto un margen bastante amplio de realización; es decir, en la práctica, puede estar más o menos alejada del centro ideal que se ha dibujado en el esquema.

Las vocales posteriores también se denominan "velares" y las anteriores, "palatales".
Alófonos vocálicos
Orales y nasales
Cada uno de estos fonemas vocálicos tiene dos variantes principales: oral y nasal. Esto depende del contexto fónico.
Se acepta que entre consonantes nasales o en posición inicial absoluta (después de pausa) seguida de consonante nasal, la vocal se nasaliza.
Esto se produce por un principio articulatorio llamado "coarticulación".
En una articulación nasal, se produce un descenso del velo del paladar con lo que la salida del aire se produce por dos vías: oral  y nasal. En cambio, en las articulaciones puramente orales, el velo del paladar está elevado y por lo tanto la salida del aire solo se produce por la cavidad oral.

En los casos en que el sonido vocálico está en posición inicial absoluta (después de pausa o en inicio de enunciado), el efecto anticipatorio de la planificación de la articulación hace que el segundo sonido (nasal) influya fuertemente sobre el primero (oral) de tal modo que el velo del paladar no está elevado durante la producción de la vocal.

Esquema coarticulatorio vocal nasalizada

En los casos en que el sonido vocálico está entre consonantes nasales, como se muestra en el siguiente esquema, el efecto anticipatorio de la planificación de la articulación se ve amplificado por una tendencia a la inercia dado esta vez por la primera consonante. En estos casos, son dos los factores que influyen en la nasalización de la vocal.

Esquema coarticulario vocal nasalizada

Los símbolos que se emplean para transcribir los alófonos vocálicos nasales y orales son los siguientes:


Tabla de símbolos usados para transcribir alófonos vocálicos orales y nasales

Alófonos abiertos de los fonemas semicerrados anterior y posterior
Algunos autores, a partir de lo señalado por Tomás Navarro, sostienen que en ciertos dialectos del español, en ciertos contextos fónicos, el fonema velar y el palatal semicerrados se realizan de manera más abierta. Este es un asunto que se discute y sobre el cual todavía no hay claridad en lo que ocurre respecto del español de Chile. En la figura siguiente se muestran los puntos articulatorios (esquemáticos) de ambos alófonos de cada serie.

Posición articulatoria de las variantes de las vocales medio cerradas del español


Semiconsonantes y semivocales
Secuencias de vocales
Las cinco vocales fonológicas se pueden combinar tautosilábicamente (en la misma sílaba) de acuerdo con la siguientes posibilidades:

1. Las dos vocales de los extremos (anterior y posterior cerradas) se pueden combinar con cualquiera de las otras (en cualquier orden). Si la vocal extrema no es tónica, el resultado en la mayoría de los casos es una secuencia tautosilábica, o diptongo.

2.  Las dos vocales de los extremos (anterior y posterior cerradas) están en secuencia (en cualquier orden). El resultado puede ser una combinación tautosilábica, o diptongo.

3. Hay otros casos, que dejaremos para análisis y explicaciones posteriores.

Los siguientes son ejemplos del tipo 1:

"caigo", "Santiago", "ley", "fiera", "oigo", "fiordo"

Los siguientes son ejemplos del tipo 2:

"ruido", "tiuque", "cuidado", "cuídese", "pingüino"

Los siguientes casos no son secuencias tautosilábicas, sino heterosilábicas, al menos en el español de Chile:

"maíz", "María", "leí", "ríe", "oí", "desvarío", "búho", 
"destruido", "derruido", "jesuita"
"criar", "fiar",
"lié", "guión", "rió"

En las secuencias tautosilábicas como las que hemos presentado, hay dos vocales fonológicas contiguas. Fonéticamente, una de ellas es núcleo silábico y la otra es margen (anterior o posterior) respecto del núcleo.

En los ejemplos del caso 1 (vocal cerrada + vocal semicerrada o abierta), el núcleo estará formado por la vocal más abierta y el margen (anterior o posterior), por la vocal cerrada.

El margen anterior se denomina "prenuclear" y el posterior, posnuclear.

Las variantes prenucleares de las vocales cerradas se denominan "semiconsonantes" y las posnucleares, "semivocales".

Símbolos para transcripción de semiconsonantes y semivocales

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